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El ayuno es la mejor manera de bajar de peso y mejorar la salud ?

Una nueva investigación explora los potenciales beneficios para la salud y riesgos del ayuno intermitente.

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Mario Flores había luchado con su peso durante años, hasta que finalmente encontró un método que funcionó.
 
En junio pasado, el hombre de 57 años de edad, director financiero de una importante compañía española comenzó el ayuno intermitente, lo que implica consumir no más de 400 calorías durante un par de períodos de 16 horas cada semana. Para Flores, esto significa que cada sábado y miércoles por la noche el deja de comer a las 10 en punto. Luego, con la excepción de agua y una cucharada de polvo de proteína en la mañana siguiente y a media tarde, no come nada hasta las 4 pm del día siguiente. (Él come normalmente el resto de la semana y no está siguiendo ningún otro programa de dieta.)

Después de cinco meses, Flores ha bajado 10 libras de peso y bajó su presión arterial.

Mientras estoy en ayuno, "usted aprende que la comida no es tan importante y que usted puede optar por no comer durante un período de tiempo", dice. "Me parece que los días de ayuno son más productivos ya que no tengo que preocuparme por el desayuno o el almuerzo. Usted siente hambre a veces, pero también se siente en control".
 
Un potencial rango de beneficios
      
Mark Mattson, jefe del laboratorio de neurociencias en el Instituto Nacional sobre el Envejecimiento y un comprometido "ayunador", lleva 25 años investigando los efectos de la restricción calórica, el ayuno y en las personas que reducen su ingesta diaria de alimentos hasta un 30 por ciento por debajo de 2.200 calorías al día, siendo estos adultos más activos sobre el promedio. (Las personas que siguen un régimen de restricción calórica a menudo consumen menos en el curso de una semana que los que de forma intermitente rápida).

En la década de 1990, él y sus colegas encontraron que los ratones que ayunaban en días alternados durante tres meses parecían estar a salvo de enfermedades degenerativas como el Alzheimer, el Parkinson y la enfermedad de Huntington. La investigación con animales más recientes sugieren que ayunar puede ofrecer protección contra los principales trastornos neurológicos también.

"En estudios con animales en mi laboratorio y de otros colegas, el ayuno intermitente impone estrés leve pero beneficioso en las células nerviosas y que responde de forma adaptativa", dice Mattson. Responden por ser más capaces de lidiar con el estrés adicional.

Mattson ha encontrado que las células nerviosas durante un ayuno se comportan como lo hacen las células del músculo durante el ejercicio. "Ambos son células excitables", dice. Cuando están activas, están bajo estrés leve por estar activas y hay una mayor demanda de energía.
 
Durante ayunos intermitentes y ejercicio Mattson ha encontrado un aumento de la producción de la proteína llamada factor neurotrófico derivado del cerebro. Crítico para el aprendizaje y la memoria, ya que protege a las neuronas de ser dañadas o destruídas por sustancias como la proteína amiloide que se agrupa como placa en los cerebros de los pacientes de Alzheimer.

Al hacer hincapié en las células nerviosas, el ayuno intermitente les obliga a trabajar más duro para mantener sus niveles de energía y producir más mitocondrias poderosas. Al desafiar las células nerviosas el ayuno las hace más fuertes y más capaces de hacer frente a los factores de estrés, como la enfermedad.
 
Los neurólogos suelen citar el principio de "usarlo o perderlo", la idea de que si no mantenemos nuestro cerebro agudo y comprometidos con la edad a través del ejercicio, el trabajo, la música o los retos mentales, como crucigramas, nos arriesgamos a perder nuestra agilidad mental o plasticidad. El ayuno intermitente puede llegar a ser otra manera de evitar el declive.

"La investigación adicional ha demostrado que reducir drásticamente el consumo de calorías promueve la longevidad, al menos en ratones. La restricción calórica es la más poderosa intervención para frenar el envejecimiento y aumentar la esperanza de vida en animales de experimentación", dice Luigi Fontana, profesor de medicina en la Universidad de Washington en St. Louis.
 
Otros expertos son escépticos de las afirmaciones de que el ayuno podría tener beneficios neurológicos. "Los únicos datos que yo sepa en esta zona es de escasos estudios realizados en animales demuestran que la restricción calórica puede retardar algunos de los procesos de envejecimiento", dice William Thies, director médico y científico de la Asociación de Alzheimer. Como una intervención clínica para reducir la enfermedad de Alzheimer, es difícil darle tanto crédito en este momento. Se necesita mucha más investigación.
     


Un primer ayuno
 

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Mattson practica lo que predica, siguiendo una forma de ayuno intermitente cada semana de lunes a viernes. Para explorar más a fondo los efectos del ayuno intermitente en la salud del cerebro humano, se está planificando un estudio de mujeres de 55 años a 70 años que tienen sobrepeso y resistencia a la insulina. Los temas van a hacer ayuno intermitente durante dos meses; los investigadores determinarán si el régimen produce cualquier cambio en el cerebro.

Mattson destaca que más estudios como el suyo serán necesarias antes de que él o cualquier otra persona puede hacer una recomendación clínica de ayuno intermitente para el público en general. Es cierto que existen poblaciones para quienes el ayuno no es beneficioso, como en niños, adolescentes y adultos que tienen bajo peso, mujeres embarazadas y adultos mayores frágiles.

Teorías y estudios actuales sobre el ayuno intermitente se centran principalmente en los beneficios potenciales para las personas con sobrepeso. Las personas que mantienen un peso saludable o están en dieta deben tener en cuenta que su enfoque diario probablemente ya ofrece muchas de las ventajas que podrían obtener de ayuno intermitente. Si usted tiene alguna duda acerca de comenzar un régimen de ayuno usted mismo, consulte a su médico.

Los que comienzan el ayuno intermitente puede esperar a sentir hambre e incluso pueden experimentar algunos dolores de cabeza al principio. Pero para la mayoría de la gente, los efectos secundarios son faciles de superar después del primer par de semanas.
 
Si bien el ayuno, sigue siendo vital para tomar decisiones saludables cuando se come. No creo que usted puede comer lo que quieras al día siguiente de ayunar, dice Fontana. La restricción calórica también significa una nutrición óptima. Si estás limitado un día y comer una hamburguesa, papas fritas y una bebida azucarada al siguiente, que va a terminar con la desnutrición.

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